L’extraction de lithium en Amérique du Sud, entre espoirs et désillusions

Entre bleu profond et blanc éclatant, les climats des mines de lithium d’Amérique du Sud contrastent avec les terres arides environnantes. Dans les régions du Chili, de l’Argentine et de la Bolivie, l’extraction du métal précieux présente à la fois des attentes et des incertitudes.

Cette région aride du continent américain cache dans son sol 56% des 89 millions de tonnes de lithium trouvées dans le monde, selon un rapport de 2022 de l’United States Geological Survey (USGS).

Surnommé le “pétrole du XXIe siècle”, ce métal blanc est indispensable à la fabrication des batteries des voitures électriques, censées sauver la planète du réchauffement climatique, mais aussi des téléphones portables et autres appareils électroniques.

Son prix est passé de 5 700 dollars la tonne en novembre 2020 à 60 500 en septembre dernier, selon l’agence Benchmark Mineral Intelligence.

– Désert d’Atacama –

Au Chili, le seul lithium provient du désert d’Atacama, une plaine brune et rocheuse du nord du pays. Elle représente 26% de la production mondiale en 2021, selon l’USGS.

Deux entreprises, l’américaine Albemarle et la chilienne SQM disposent de licences d’exploitation, mais doivent en contrepartie verser jusqu’à 40 % de leurs revenus au gouvernement.

Au cours du seul premier semestre de l’année, les recettes fiscales du Chili provenant du lithium ont dépassé celles du cuivre, un métal dont le pays est le plus grand producteur au monde.

Devant l’ambiance, le président de gauche Gabriel Boric a promis de créer une entreprise publique de lithium sans restreindre la participation privée.

Mais l’extraction du lithium n’est pas forcément nocive pour l’environnement, et alors que les sociétés minières sont obligées de payer des prix élevés aux communautés locales, ces dernières craignent pour leur vie dans une région liée à la soif.

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– “Nous voulons savoir” –

Selon la société chilienne SQM, en 2022, elle utilisera environ 400 000 litres d’eau par heure pour les besoins de son usine.

Une étude de son site en 2013 a révélé qu’un tiers des caroubiers, qui sont des arbres solides en raison de leurs racines profondes, étaient morts en raison du manque d’eau, selon l’étude.

“Nous voulons savoir quel est l’impact réel du pompage de l’eau de la nappe phréatique”, a déclaré Claudia Pérez, une habitante de la vallée de San Pedro, à proximité du site. Il ne veut pas “au” lithium, mais veut “les conséquences négatives”. de son travail pour que la population locale soit “réduite”.

De l’autre côté de la cordillère des Andes en Argentine, la route se transforme dans les déserts de sel de l’état de Jujuy. Avec les provinces voisines de Salta et Catamarca, la région possède le deuxième plus grand gisement de lithium au monde.

Avec des restrictions limitées sur sa production et des taxes de seulement 3 %, l’Argentine est le quatrième producteur de lithium au monde.

Actuellement, deux mines sont exploitées dans la région. L’un, Livet, est aux mains des États-Unis, et l’autre, Orocobre, est contrôlé par un groupe australien et japonais avec la participation d’une entreprise publique argentine.

– De nombreux programmes –

Il existe également de nombreux projets à différents stades de maturité et la participation d’entreprises locales, mais aussi américaines, chinoises, françaises et sud-coréennes.

L’Argentine pourrait rattraper la production chilienne d’ici 2030, selon un rapport de 2021 de la Commission chilienne du cuivre (Cochilco), un organisme public.

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Le gouverneur de l’Etat de Jujuy, Gerardo Morales, a appelé en avril, par Twitter, le propriétaire de Tesla Elon Musk à investir dans la région quand ce dernier s’est plaint du coût élevé du lithium.

Mais les collectivités locales ne l’ont pas fait. A Salinas Grandes, un désert de sel au nord de Salta, un panneau avertit les voyageurs : “Non au lithium, oui à l’eau et à la vie”.

“Ce n’est pas que, disent-ils, ils vont sauver le monde. Au lieu de cela, nous devons donner nos vies pour le sauver”, a déclaré Veronica Chavez, présidente de la communauté indigène Kolla Santuario de Tres Pozos, non loin de Salinas Grandes.

“Nous ne mangeons ni lithium ni piles. Nous buvons de l’eau”, a-t-il déclaré, interrogé par l’AFP devant de gros tas de sel collectés par un groupe local.

A quelques mètres de là, Barbara Quipildor, 47 ans, prépare des +empanadas+ dans une petite maison en sel. “Je veux qu’on les laisse seuls, en paix. Je n’ai pas besoin de lithium (…), ce qui m’inquiète, c’est l’avenir des enfants de mes enfants”, a-t-il déclaré.

– Hôtel Lithium –

A 300 km au nord de Jujuy, le +salar+ d’Uyuni, en Bolivie, est le plus grand du monde. Il contient un quart des ressources mondiales de lithium, selon l’USGS.

De la taille du Qatar, ce désert de sel est situé dans une zone où plus de la moitié de la population est pauvre.

Voulant également profiter du boom convoité des métaux, l’ancien président de gauche Evo Morales (2006-2019) a produit des hydrocarbures et du lithium au début de son administration.

“La Bolivie fixera le prix pour le monde entier”, a-t-il déclaré en 2018, appelant le reste de la région à suivre son exemple.

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À Rio Grande, ses paroles ont apporté de l’espoir. Ce petit village aux rues en terre est le plus proche de l’usine Yacimientos de Litio Bolivianos (YLB), l’entreprise publique fondée par Evo Morales.

Plein d’ambition, Donny Ali y fait construire un hôtel qu’il baptise Lithium… Mais la chance ne suit pas.

“Nous espérions un grand développement industriel et technologique, et surtout de meilleures conditions de vie. Cela ne s’est pas fait”, déplore cet avocat de 34 ans, assis sur le canapé de son appartement vide.

Contrairement au Chili, la Bolivie – mais aussi l’Argentine – est contrainte d’utiliser le lithium en raison de “mauvais investissements” et de conditions “plus agricoles”, selon le rapport 2021 du Centre d’études stratégiques et internationales (CSIS).

Certains pensent que la Bolivie “perdra le groupe du lithium. Je ne pense pas”, a déclaré Juan Carlos Zuleta, un économiste qui a brièvement dirigé l’usine YLB en 2020.

Malgré leurs divergences, les pays du « trio lithium », menés par l’Argentine, envisagent, après l’utilisation du lithium, la production de batteries Li-ion sur place.

“Toutes les technologies ont des avantages et des inconvénients. Le plus important est un équilibre qui profite non seulement au pays mais aussi à la population locale”, explique dans un entretien à l’AFP Roberto Salvarezza. Il est l’un des propriétaires du groupe argentin YPF, qui envisage lancer une usine pilote de production de batteries au lithium en décembre.

“L’Amérique du Sud possède toutes les matières premières nécessaires pour produire des batteries et des véhicules électriques”, a déclaré Zuleta.

Actuellement, le Lithium Hotel est vide.

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